What it Means to "Know" Kanji

The kanji are used to read and write Japanese words. This is their primary and perhaps only practical use.

Occasionally a single kanji can be used to write a Japanese word, but more often a kanji will be used in conjunction with hiragana or other kanji. Some kanji can be used in scores of different Japanese words.

To read Japanese, one look at the kanji in actual Japanese with their hiragana and recognize the Japanese words they are being used to represent. One should know the meaning of those Japanese words and how to pronounce them.

To write Japanese, one must know the kanji and hiragana that are used to write the Japanese words and write those characters with a pen or pencil using the correct stroke order. One's handwriting should be good enough that a native Japanese can easily read what was written, and using the correct stroke order is said to help in that regard.

Of course today one likely types more text than one writes by hand. Native Japanese are likely to use a keyboard with kana characters on them, but I personally use romaji to input kanji.

The best way to measure proficiency is to count not the number of kanji one knows, but rather the number of Japanese words that one can write with kanji. To "know" a kanji completely, one would know all the Japanese words that can be written with that kanji. However, some of these words might be rare and not even recognized by many native Japanese speakers. Thus, I consider a kanji to be "known" if I know how to write the kanji with the correct stroke order and I know how to write at least two Japanese words with it: one using a kun reading and one using an on reading. The meaning and the pronunciation of the Japanese words should be known of course. In rare cases the kanji might not have a kun reading, in which case knowing a single Japanese word is sufficient.

It is important to remember that to attain basic mastery of Japanese writing, one will need to know how to write an average of maybe four Japanese words per kanji. The number of Japanese words varies kanji, unfortunately. Judgement should be exercised when deciding which Japanese words to learn to write.

The Best Order to Learn Kanji

When learning kanji, it is best to start with the most commonly used kanji, and leave the rarest kanji for last. One could take these method to the extreme by computing the frequency counts of kanji in a large corpus, sorting the kanji by descending frequency, and learning the kanji in that order.

Another technique would be to learn the kanji needed to write Japanese as you learn Japanese words. You will then have to ask yourself what the best order to learn Japanese words is.

One could learn the kanji in the order the Japanese themselves learn them. The Ministry of Education provides a list of 2136 joyo (regular-use) kanji, and of these 1006 of them are classified as kyoiku kanji and are to be learned by elementary school students. Each kyoiku kanji is assigned a grade from 1 to 6. The rest of the joyo kanji are learned in secondary school. An additional 863 kanji are classified as jinmeiyo and can be legally used in personal names.

Which Japanese Words to Learn

Readings and Keywords


1 2 3 4 5 6 7 8 9 0
41 使

1. 一

イチ one
一つ ヒトツ one

2. 二

3. 十

4. 七

5. 八

6. 九

7. 三

8. 六

9. 五

10. 四

11. 分

12. 本

13. 時

14. 何

15. 百

16. 千

17. 万

18. 円

19. 大

20. 小

21. 行

22. 日

23. 月

24. 年

25. 間

26. 今

27. 人

28. 子

29. 女

30. 男

31. 作

32. 曜

33. 土

34. 火

35. 水

36. 木

37. 金

38. 来

39. 山

40. 田

41. 使

42. 出

43. 休

44. 学

45. 生

46. 先

47. 知

48. 見

49. 週

50. 毎

51. 口

52. 入

53. 方

54. 会

55. 社

56. 待

57. 思

58. 後

59. 午

60. 前

61. 古

62. 新

63. 雨

アメ rain
雨天 ウテン rainy weather

64. 父

65. 母

66. 外

67. 名

68. 安

69. 高

70. 私

71. 困

72. 帰

73. 晩

74. 朝

75. 駅

76. 友

77. 手

78. 紙

79. 右

80. 左

81. 半

82. 言

83. 東

84. 京

85. 校

86. 書

87. 食

88. 飲

89. 中

90. 上

91. 下

92. 語

93. 少

94. 英

95. 国

96. 話

97. 電

98. 車

99. 読

100. 聞


1 2 3 4 5 6 7 8 9 0
191 西

Kanji 101–132 are Joyo-1.

Kanji 133–200 are Joyo-2.

101. 目

目的 モクテキ purpose
目立つ メダツ to be conspicuous, to stand out
科目 カモク (school) subject
目つき メツキ look (on one's face)
五十人目 ゴジュウニンメ the fiftieth person
六日目 ロクカメ the sixth day
人目 ヒトメ attention, public notice

め と
Close your eyes.

彼女は黒い目をしている。(彼女:かのじょ 黒い:くろい)
She has dark eyes.

She dropped her eyes.

看護婦さんは優しい目つきをしています。(看護婦:かんごふ 優:やさ)
The nurse has a gentle look.

The tenth day of Ramadan.

Eye-catching posters.

102. 耳

ミミ ear
外耳 ガイジ outer ear
耳目 ジモク eyes and ears; one's attention
耳たぶ ミミタブ earlobe

This dog's ears are big, aren't they?

Only your ears are sticking out!

Have you ever heard of it?

Mikawa pierced his/her ears.

103. 足

アシ foot; leg (including foot)
土足で ドソクデ with one's shoes on
足りる タリル suffice

My foot is asleep.

My father's legs are long.

You mustn't enter the school building with your shoes on!

104. 白

白い シロイ white
白人 ハクジン white person
面白い オモシロイ interesting
明白 メイハク obvious

105. 赤

赤い アカイ red (adj.)
赤道 セキドウ equator
アカ red (n.)
赤字 アカジ deficit
赤ちゃん アカチャン baby
赤外線 セキガイセン infrared rays
赤らめる アカラメル blush

The traffic light turned red.

106. 青

青い アオイ blue (adj. also includes green)
青年 セイネン youth
アオ blue (n. also includes green)
青ざめる アオザメル become pale

The traffic light turned green.

blue sky

The doll has blue eyes.

107. 川

カワ river, stream
河川 カセン rivers
石川 イシカワ Ishikawa
小川 オガワ Ogawa

  そ  ある  きも
Walking along the river is pleasant.

108. 花

ハナ flower, blossom
花粉 カフン pollen
花火 ハナビ fireworks

はる おお   さ
Many flowers bloom in spring.

to set off fireworks

109. 石

イシ stone, rock
石油 セキユ petroleum, oil
石川 イシカワ Ishikawa
石原 イシハラ Ishihara

This gate is made of stone.

Don't throw stones, OK?

110. 貝

カイ shellfish
貝殻 カイガラ seashell

111. 林

ハヤシ a woods
森林 シンリン forest, woodland
林道 リンドウ path through the forest, trail in the woods
小林 コバヤシ Kobayashi

112. 森

モリ woods, forest
青森 アオモリ Aomori
森田 モリタ Morita

森の中で道に迷いました。(道:みち 迷:まよ)
I lost my way in the forest.

113. 立

立つ タツ stand up; get built
立てる タテル stand (something) up; erect (something)
国立 コクリツ national, nationally administered
役立つ ヤクダツ be useful
目立つ メダツ stand out
立法 リッポウ legislation
私立 シリツ private
公立 コウリツ public
中立 チュウリツ neutral

114. 天

テン sky, heavens
天気 テンキ weather
天皇 テンオウ emperor (of Japan)
楽天 ラクテン Rakuten
天が下 アメガシタ world

115. 気

気持ち キモチ feeling, how a person feels
人気 ニンキ popularity
気分 キブン feeling, mood, frame of mind

116. 犬

イヌ dog
番犬 バンケン watchdog

117. 虫

ムシ bug, insect
昆虫 コンチュウ insect

118. 草

クサ grass; weed
草原 ソウゲン grassland, prairie
草花 クサバナ flower, flowering plant

119. 正

正しい タダシイ right, correct
正式 セイシキ formal, official
正当 セイトウ just, right, fair
公正 コウセイ fairness, impartiality, justice

120. 音

音楽 オンガク music
オト sound (something audible)
音楽家 オンガクカ musician

121. 早

早い ハヤイ early; fast, quick
早めに ハヤメニ ahead of schedule
早朝 ソウチョウ early morning

122. 王

オウ king
王国 オウコク kingdom
王子 オウジ prince
女王 ジョオウ queen
王女 オウジョ princess
国王 コクオウ king

123. 村

ムラ village
市町村 シチョウソン municipality
村上 ムラカミ Murakami
中村 ナカムラ Nakamura
木村 キムラ Kimura

124. 町

マチ town, city; district (subdivision of city 市 or ward 区)
チョウ town

125. 竹

タケ bamboo
竹林 チクリン bamboo grove
竹下 タケシタ Takeshita
竹田 タケダ Takeda

126. 空

127. 糸

128. 字

129. 夕

130. 玉

131. 文

132. 力

133. 引

134. 羽

135. 雲

136. 園

公園 コウエン park

137. 遠

138. 科

139. 夏

140. 家

141. 歌

142. 画

143. 回

144. 海

145. 絵

絵画 カイガ pictures, paintings, drawings
絵本 エホン picture book
絵馬 エマ wooden plaque with prayer written on it

146. 角

147. 楽

148. 活

活用 カツヨウ practical use
活用する カツヨウスル to put to practical use, to make good use of

Make good use of this workbook.

149. 丸

150. 岩

151. 顔

152. 汽

汽車 キシャ (steam) train

153. 記

154. 弓

155. 牛

156. 魚

157. 強

158. 教

159. 近

160. 兄

161. 形

162. 計

163. 元

164. 原

165. 戸

166. 工

工事 コウジ construction work; repair work (on major construction projects)
人工 ジンコウ man-made
工学 コウガク engineering
工場 コウジョウ factory
工業 コウギョウ industry
加工 カコウ processing

167. 公

公園 コウエン park

168. 広

169. 交

170. 光

171. 考

考える カンガエル think, have the idea; think about, consider
思考 シコウ thought, thinking
考案 コウアン device, plan, idea

I don't think so.

What do you think about that?

I'm thinking of going to Europe this summer.

Please think about that problem carefully.

172. 黄

173. 合

174. 谷

175. 黒

176. 才

177. 細

178. 算

予算 ヨサン budget
計算 ケイサン computation, calculation

179. 止

止まる トマル stop (intr. v.)

180. 市

181. 失

182. 姉

183. 寺

184. 自

185. 室

186. 弱

187. 首

188. 秋

189. 春

190. 場

191. 色

192. 心

193. 親

194. 図

地図 チズ map

195. 数

196. 西

197. 声

198. 星

199. 晴

200. 切


1 2 3 4 5 6 7 8 9 0

Kanji 201–249 are Joyo-2.

201. 雪

202. 船

203. 線

204. 組

205. 走

206. 多

207. 太

208. 体

209. 台

210. 地

211. 池

212. 茶

213. 昼

ヒル noon

214. 長

215. 鳥

216. 直

217. 通

218. 弟

219. 店

220. 点

221. 刀

222. 冬

223. 当

224. 答

225. 頭

226. 同

227. 道

228. 内

229. 南

230. 肉

231. 馬

絵馬 エマ wooden plaque with prayer written on it

232. 売

233. 買

234. 麦

235. 番

236. 風

237. 米

238. 歩

239. 北

240. 妹

241. 明

242. 鳴

243. 毛

244. 門

245. 夜

246. 野

247. 用

248. 里

249. 理

250. 定

251. 無

252. 不

253. 舌

254. 又

255. 取

256. 身

257. 信

258. 付

259. 受

260. 以

261. 部

262. 倍

263. 成

264. 代

265. 宝

266. 皇

267. 全

268. 事

269. 刃

270. 別

271. 好

272. 案

273. 者

274. 式

275. 弐

276. 武

277. 件

278. 条

279. 化

280. 比

281. 背

282. 性

283. 畑

284. 素

285. 毒

286. 洗

287. 去

288. 法

289. 潮

290. 発

291. 意

292. 昨

293. 頁

294. 乳

295. 豆

296. 予

297. 矛

298. 預

299. 句

300. 旬

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